Lo scheletro di un bambino di Neanderthal sepolto 41.000 anni fa potrebbe risolvere un mistero di vecchia data


Lo scheletro di un bambino di Neanderthal sepolto 41.000 anni fa potrebbe risolvere un mistero di vecchia data

La sepoltura e il bambino di Neanderthal

Seppellire i morti è una pratica unica dell’Homo sapiens? O altri primi esseri umani come i Neanderthal misero i loro cari a riposare sotto terra?

È un argomento di dibattito di lunga data tra gli archeologi. Ora, le prove del comportamento funerario potrebbero far luce sulle capacità cognitive e sui costumi sociali dei Neanderthal e se, come gli esseri umani moderni, fossero capaci di pensiero simbolico.

Dozzine di scheletri sepolti di Neanderthal sono stati scoperti in Europa e in parti dell’Asia nel corso degli ultimi 150 anni. Quelli conservati meglio, tuttavia, sono stati trovati all’inizio del XX secolo e non sono stati scavati con metodi moderni. Ciò ha portato allo scetticismo sul fatto che la pratica di sepoltura di Neanderthal fosse deliberata.

Una nuova analisi di uno scheletro di 41.000 anni di un bambino di Neanderthal, trovato in una grotta francese negli anni ’70, fornisce nuove prove che gli ominidi dell’età della pietra seppellirono intenzionalmente i loro morti.

Ricercatori francesi e spagnoli hanno riesaminato i resti utilizzando moderni metodi high-tech, hanno riesaminato il sito archeologico originale in cui sono state trovate le ossa a La Ferrassie, nel sud-ovest della Francia, e hanno esaminato i quaderni e i diari di campo dello scavo originale.

La conclusione

La loro conclusione? Il cadavere di un Neanderthal di 2 anni è stato deliberatamente deposto in una fossa scavata nel sedimento.

L’assenza di segni di carnivori che potrebbero aver tentato di spazzare via un corpo scoperto e il fatto che le ossa fossero relativamente libere con poca esposizione agli agenti atmosferici ha suggerito che il corpo fosse stato rapidamente coperto, hanno detto i ricercatori.

Anche i resti erano ben conservati (meglio delle ossa di animali trovati nello stesso strato di terra) nonostante appartenessero a un bambino. Gli scheletri dei bambini hanno in genere ossa più delicate.

La posizione dello scheletro suggeriva anche che il bambino fosse stato posizionato lì intenzionalmente. La testa, che puntava ad est, era rialzata rispetto al resto del corpo anche se il terreno era inclinato ad ovest.

“L’origine delle pratiche funerarie ha importanti implicazioni per l’emergere delle cosiddette capacità cognitive e comportamenti moderni”, ha detto lo studio. “Questi nuovi risultati forniscono importanti spunti per la discussione sulla cronologia della scomparsa dei Neanderthal e la capacità comportamentale, inclusa l’espressione culturale e simbolica, di questi umani”.

I ricercatori del Centro nazionale francese per la ricerca scientifica, del Muséum National d’Histoire Naturelle di Parigi e dell’Università dei Paesi Baschi in Spagna hanno identificato 47 ossa appartenenti allo scheletro del bambino che non erano state precedentemente identificate.

Un pezzo di osso è stato datato al carbonio e si è scoperto che aveva 41.000 anni. I ricercatori hanno confermato che l’osso apparteneva a un uomo di Neanderthal analizzando il DNA mitocondriale del frammento.

Il bambino era uno degli otto gruppi di resti scheletrici trovati nel sito.
La ricerca è stata pubblicata sulla rivista Scientific Reports a dicembre.

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