Un filtro realizzato per l’urina degli astronauti potrebbe presto fornire acqua potabile sulla Terra


Un filtro realizzato per l’urina degli astronauti potrebbe presto fornire acqua potabile sulla Terra

Gli astronauti della ISS

Il mese scorso ha segnato 20 anni di presenza umana (astronauti) continua sulla Stazione Spaziale Internazionale (ISS). La ricerca scientifica per migliorare la vita a bordo della ISS ha portato a innumerevoli sviluppi nella tecnologia spaziale, ma ha anche portato benefici alle persone sulla Terra.

La tecnologia di illuminazione a LED sviluppata per aiutare gli astronauti a evitare la privazione del sonno è stata adattata nell’uso domestico; un sistema di sollevamento pesi per mantenere gli astronauti in forma in assenza di gravità viene utilizzato negli allenamenti a casa.

Ora una società che ha progettato un sistema di purificazione dell’acqua per la ISS sta sviluppando tecnologie spin-off con il potenziale per fornire acqua potabile pulita nei luoghi che ne hanno più bisogno.

Sulla ISS, ogni goccia di umidità, dall’umidità all’urina, deve essere filtrata e riutilizzata. Ma il sistema attuale è molto pesante, deve essere sostituito ogni 90 giorni e non riesce a filtrare alcuni contaminanti, secondo la NASA.

Acquaporine

L’azienda danese Aquaporin A / S ha sviluppato un nuovo sistema che utilizza proteine chiamate acquaporine. “È essenzialmente il meccanismo che consente all’acqua di attraversare la membrana cellulare delle cellule viventi”, afferma Peter Holme Jensen, CEO di Aquaporin A / S.

In natura, queste proteine consentono alle radici delle piante di assorbire l’acqua dal suolo e lasciano che i due reni umani filtrino insieme circa 45 litri di liquido al giorno. Sono anche molto selettivi, impedendo il passaggio di contaminanti.

Dopo averlo testato nello spazio, la NASA sta considerando di sostituire il suo attuale sistema con Aquaporin, ma la tecnologia sta anche trovando usi più vicini a casa, sul pianeta Terra.

Il dramma dell’acqua

Oltre 2 miliardi di persone in tutto il mondo non hanno accesso all’acqua potabile e nei paesi sviluppati molte persone non si fidano della sicurezza dell’acqua del rubinetto.

La tecnologia dell’acquaporina potrebbe aiutare. La società sta lavorando con le società di acque reflue – tra cui BIOFOS, la più grande società di servizi di acque reflue di proprietà statale della Danimarca, e UTB Envirotec in Ungheria – per rimuovere i microinquinanti e le
microplastiche dalle acque reflue, impedendo loro di defluire in mare.

Acqua potabile per tutti?

“Ha un enorme potenziale”, afferma Dines Thornberg, responsabile dell’innovazione di BIOFOS, che ha guidato lo studio. “Penso che in futuro il sistema Aquaporin potrebbe aprire la strada alla creazione di acqua potabile pulita ed economica dalle acque reflue (di scarico).

Sono davvero ottimista sul fatto che possiamo affrontare le sfide della scarsità d’acqua in molte parti del mondo con tecnologie come questa”.

Jensen ha anche individuato un’opportunità per entrare nel mercato della depurazione dell’acqua domestica, un settore che potrebbe valere 24 miliardi di dollari entro il 2025, secondo una stima.

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